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靠吃电而生存的细菌,可能是外星生命?

加利福尼亚州的微生物学家发现了一种只靠纯电子就能存活的细菌,这将生命引入了一种全新的认知方式,也为外星生命的可能性提出了一些问题。研究团队为其命名为“电子细菌”,它可以从岩石和金属的电子中直接获取能量。该细菌形状如发丝,能够在特定环境中吃掉或产生电子。南加州大学的肯尼斯·尼尔森告诉《新科学家》的记者:“这是个大发现,说明我们对微生物界尚有完全不了解的一部分内容。”

靠吃电而生存的细菌,可能是外星生命?

目前已知的最出名的两种“电子细菌”,包括海洋细菌希瓦氏菌和地杆菌。尼尔森向记者阐释了细菌运作过程的原理:“生命本来就是电子流,比如你吃入糖,摄入了过量电子,你呼吸氧气,再把多余的电子排出去。我们所需的全部能量都是以这种方式获取的,这颗星球上的所有生物都是这样。为了获取电子,我们的细胞会分解糖,而电子细菌只吸收电子的能量,让这一过程变得效率更高。”

研究人员在电池的电极上培养这种细菌,结果发现,从本质上说,这种生物吃入的和排出的都是电。尼尔森和他的研究团队从海床上采集了沉积物带回实验室,并且插入电极。随着电压的升高,细菌开始从海洋沉积物中“吃掉”电子。而当电压降低时,电子细菌则释放出电子,形成一股电子流。尼尔森将他们的实验方法比喻成人类将手指插到插座里充电,而非通过食物获取能量。

靠吃电而生存的细菌,可能是外星生命?

研究人员称,细菌应该不是在一个电极上生长,是在两个电极之间生长。这些细菌能从一个电极上很快吃下电子,并在另一个电极上释放电子,所以它们可以作为一种能源。研究人员对这种细菌很感兴趣,一种生长在两个电极之间的食电细菌,事实上能将自身生命永远维持下去,如果不去破坏它。这种生物只需要极少能量就能生存,或许代表着太阳系中的另一种生命模式。在地球上,食电细菌也有着实际的用途,如创造用于清洁下水道或地下污水的生物机器、制造生物电缆等,它们能从环境中获取自身所需的能量。